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FPGA的未来:不只是芯片的竞争

  亚太区市场总监张宇清不时地低头看下手表,时间是9月18日下午两点,距离“赛灵思亚太地区新一代产品研讨会”举行还有半个小时。然而这天正巧赶上了国庆第二次阅兵预演,张宇清担心很多人会顾虑晚上的交通问题而无法来到现场。但看到三百余人的会场又陆续放置很多临时座位之后,张宇清总算能轻松地走上演讲台。
  中国区的成果
  实际上,张的这种顾虑完全是多虑的,翻开Xilinx最新财报,奥门金沙投注总站能看到最显着的一个变化:如下图所示,亚太区所占总销售额的比率已超越北美,上升为第一位,中国的FPGA工程师也随之有了较大规模的增长。当然,超越的原因与制造转移至亚太区的大趋势相吻合,张宇清也坦言在FPGA产业中,同样存在着这种现象,但他强调:“奥门金沙投注总站更关注中国本土企业的增长,因为只有他们才能真正影响中国。”而此次研讨会邀请到的听众,绝大多数也为本土工程师。
  另外,通讯用FPGA所占比率几个季度以来逐步上升,呈现U字型结构。众所周知,2000年互联网泡沫危机中,FPGA企业遭受到的打击不比互联网企业少太多,毕竟当时所有FPGA产品都瞄准着网络通讯。现在,主要的FPGA厂商又将战略重点转移至通讯上,然而与10年前相比,通讯所占比率也并没有上升到到一半以上。“主要原因是中国等国家3G网络的部署。”张宇清说明道,这同时也是亚太区能够保持强劲增长的重要原因之一。
  尽管不方便透露具体数字,但张宇清表示中国区的增长达到了两位数以上。当然Xilinx在中国收获成功之时,也加速了中国电子产业的创新。相比较而言,FPGA为设计企业降低了进入门槛,比起动辄几百万的ASIC掩膜费用来说,FPGA更适合中小规模企业进行设计利用,并且最终的设计IP,核心技术都掌握在用户手里,并不是厂家一人独享,只要有想法,就可以很方便的开展设计工作。HUAWEI作为2008年申请专利数量最多的企业,FPGA功不可没。张宇清深有体会:“中国FPGA工程师数目并不少,大家都处在同一个起跑线上。”
  不仅是芯片的竞争
  “FPGA不仅是单纯的芯片游戏。”张宇清进而谈到,“现在大多数工程师设计时需要考虑信号的完整性、布局以及时序等系统级别方面,成本预算也由单独芯片成本转而考虑TCO(总所有成本)。”他表示现在客户需要的的不仅是最便宜或者最快的器件,这种转变,实际上源于产品周期缩短所带来的压力。
  指出,伴随着FPGA业界25年来的不断发展,器件功能也发生了相应的变化,从周边的接口以及粘合逻辑等简单电路演变为整个系统的主芯片。“以前客户不需要做这么多针对应用的设计,因此平台这个概念并不明显。然而现在从芯片到App,再到整个设计环境,都需要捆绑在一起进行方案设计。”
  如果说MTK开创了ASIC turn-key模式先河的话,FPGA的turn-key模式则是Xilinx率先提出的设计平台概念。其包括的五大方面与FPGA工程师平时使用的没有区别:硬件、App、IP、开发工具及开发板,“但之前所提供的都是零散的产品,并没有一家企业完整的融合这五个要素。”张宇清强调,“这并不是一种炒作或者产品的重新包装。”
  工程部高级副总裁Victor Peng指出,FPGA 芯片仅仅是该平台的引擎,但是芯片、App和IP 组合能够实现所有价值主张。“价值在于让您能够以低于ASIC 设计的成本设计创新型产品、将产品迅速推向市场,以及应对多种、不断变化的产品要求和标准。”为此,Xilinx提出了新的口号——“敏于变,领于先”。为了满足市场快速变化的要求,作为基础器件的FPGA由于其可编程的特点,需要为用户提供更为敏捷更为迅速的产品,而客户也可以利用TDP,进行领先于其他对手的差异化设计。
  张宇清说:“25年来客户在FPGA使用上还是有一些不便,复杂设计就需要对架构有更深刻的了解。”因此,为了令更多工程师可以很方便的进行FPGA设计,产品必须要改革。他举例道:“DSP工程师需要Matlab Simulink等开发环境,而这些用户并不了解FPGA模块,需要专门的FPGA工程师从C语言换成VHDL语言,如果提供了相应的设计平台,也可以进行FPGA设计,极大简化了设计及调试流程。”
  值得一提的是,针对TDP这种模式,Xilinx的研发进度是同步进行的,包括设计工具、IP及开发板与芯片同时交付客户,节约了大量等待时间。
  说到底,TDP实际上是分工化的体现,将基础性及重复性工作进行模块化设计,但客观而言,目前并没有达到理想效果,很多工程师仍然要花费时间进行大量重复性设计,在Xilinx新推出的Virtex-6以及Spartan-6系列器件中,PCI-E等都已硬核形式集成在内部,且都经过典型环境测试。“奥门金沙投注总站帮助客户做了80%的工作,听起来好像比较玄,但背后隐含着的技术还是很不容易的。”张宇清说明道,“这需要结合器件本身,App,参考设计等多方面因素。”
  “奥门金沙投注总站的目的就是为了工程师能够提早下班。”张宇清幽默地将设计FPGA设计比喻为写小说,“如果你要求一个从来没有看过武侠小说的人写出金庸风格,肯定会很困难。但如今,TDP就仿佛写作大纲,引导工程师进行快速产品设计,而通过不断模仿,今后的设计也会逐渐有灵感了。”
  “TDP是永远积累的东西,并没有做完的时候。”正如张宇清所述,FPGA产业是需要共商共举的。因此拥有300余家合作伙伴的Xilinx正在广泛参与整个生态系统的建设,借助TDP与其他企业紧密结合,共同提高FPGA设计步伐。
  希翼Xilinx今后定位为FPGA领域的庄家,工作重点将转变为调动广大客户的互动性。“因为奥门金沙投注总站有两万多客户,作为一家企业而言,根本不可能参与到每一个环节中,奥门金沙投注总站只有靠生态环境的蓬勃发展和配合,让伙伴们使用更灵活的平台。”
  当然,这场赌局显然不会存在输家。

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